Los insectos se escabullen, mastican y vuelan por el mundo que nos rodea. Los seres humanos confían en ellos para polinizar las plantas, algunos de ellos atacan insectos con los que no nos llevamos bien y también contribuyen con los ecosistemas de la Tierra. Es difícil imaginar un mundo sin insectos.

Es por eso que los informes de noticias de los últimos meses sobre la advertencia de un “apocalipsis de insectos” ha provocaron una alarma generalizada. Estos artículos, se basaron en colecciones de insectos a largo plazo. Una revisión de estudios recientes, sugirieron que las personas que viven hoy en día serán testigos de la extinción indiscriminada de insectos.

La revista, The Conversation, informó de muertes masivas de insectos. Pero si bien hay razones claras para preocuparse por ciertos insectos, como el abejorro parcheado oxidado en peligro de extinción o el escarabajo americano que se entierra, es muy pronto para predecir posible apocalipsis de insecto.

Más de 1 millón de insectos han sido descubiertos y nombrados, y aún hay muchos millones que aún no se han descrito.

Es innegable que la Tierra se está volviendo cada vez más inhóspita para algunos insectos, pero las condiciones de pesadilla para unos pueden ser el cielo para otros.

Dicho de otra manera, no hay un ambiente perfecto para todos los insectos. Y los impactos humanos en el medio ambiente, como el cambio climático y el desarrollo de la tierra, muy bien pueden dañar a los insectos beneficiosos y ayudar a los dañinos.

LA DISMINUCIÓN DE INSECTOS

En todo el mundo, los entomólogos están mirando con nostalgia las redes para capturar insectos y cada vez las miran más vacías. Les tomará décadas de recopilación de datos para darse cuenta de que en nuestro mundo cada vez hay menos.

El primer estudio que activó las alarmas fue publicado en 2017 por entomólogos en Alemania, quienes informaron que durante más de 27 años la biomasa de insectos voladores en sus trampas había disminuido en un 75%.

Otro estudio del sitio del programa de investigación ecológica a largo plazo de Luquillo en el bosque tropical puertorriqueño reprodujo una encuesta de insectos de la década de 1970. Descubrieron que la biomasa de artrópodos, un gran grupo de organismos que incluye insectos, había disminuido de 10 a 60 veces en ese tiempo, y que las lagartijas, las ranas y las aves que comían artrópodos también habían disminuido.

En abril de 2019, dos académicos publicaron una revisión que sintetizó más de 70 informes sobre la disminución de insectos en todo el mundo y predijeron la extinción masiva de insectos dentro de la vida humana.

Estos tomaron un tono alarmista, y han sido ampliamente criticados por exagerar sus conclusiones y seleccionar estudios para revisar con la palabra “rechazar”.

Muchos científicos están actualmente analizando los roles que el cambio climático, el uso de la tierra, los pesticidas químicos y otros factores han sido los causantes de las disminuciones reportadas en muchas especies de insectos.

Por ejemplo: la mariposa de Checkerspot de Taylor, una vez encontrada en los pastizales del Pacífico Noroeste, fue catalogada como en peligro de extinción en 2013. La principal causa, la pérdida de hábitat, impulsada por el desarrollo, la invasión de árboles y la propagación de plantas invasoras

EL FIN NO ESTÁ CERCA.

Estas discusiones son importantes, pero no significan que un apocalipsis de insectos esté en marcha. Predecir la disminución de insectos es difícil de hacer sin mucha información y datos.

Para predecir un apocalipsis, los entomólogos de todo el mundo deberán realizar estudios cuidadosos a gran escala que incluya la recolección, identificación y recuento de muchos insectos diferentes.

Hay muy pocos insectos para los cuales los científicos tienen suficientes datos ahora para predecir de manera confiable cuántos individuos habrá de un año a otro, y mucho menos con un mapa confiable de una disminución en cada especie.

La mayoría de los insectos para los que existe esta información son especies que son importantes para la salud agrícola o humana, como las abejas o los mosquitos.

La polinización y la depredación no son solo el comienzo. Algunos insectos son usados como fuentes de nuevas drogas o tintes tradicionales.

Las acciones humanas están cambiando los equilibrios entre las especies de insectos. Como ejemplo, los mosquitos que mejor propagar patógenos que causan enfermedades han evolucionado para prosperar cerca de nosotros.

Los entomólogos los llaman antropofílicos, lo que significa que aman a las personas.

Ese amor se extiende a los impactos humanos sobre la tierra. Los insectos que revolotean de flor en flor no estarán contentos cuando los agricultores aplanan un prado y dispersan su hábitat, pero los mosquitos que pican a los humanos zumbarán de emoción.

Los entomólogos están preocupados por el destino de los insectos en el mundo cambiante de hoy. Pero creo que el enfoque responsable es hacer retroceder la retórica del desarrollo agrícola e industrial hasta que se completen estudios detallados a gran escala.

Hasta entonces, será difícil decir que se están produciendo importantes disminuciones en diversos insectos. Estas brechas se deben llenar para iluminar los desafíos que enfrentan los insectos, desde los inconvenientes hasta los apocalípticos.

Es difícil valorar cuántos insectos mueren cada año.

Pero aquí hay un ejemplo: el uso de insecticida en las arboledas de peral en la provincia china de Sichuan ha provocado una disminución tal en los polinizadores nativos que los apicultores no prestan sus abejas a estos huertos.

Estos agricultores se ven obligados a polinizar sus árboles a mano, un proceso costoso y lento. De manera similar, los enemigos naturales nativos desempeñaron roles invisibles al reducir la propagación del insecto hedor marmóreo invasivo.

Cuando se introdujo en Pennsylvania en la década de 1990. Incluían avispas que ponian sus huevos dentro de los huevos apestosos del marmóreo así como también en otros insectos y arañas depredadoras, a los que después comían sus huevos.

Con tantas preguntas sin respuesta, está claro que se necesita más financiación para la investigación de la biodiversidad. No es una coincidencia que los estudios recientes que informan sobre la disminución masiva de insectos provinieron de un Centro de Investigación Ecológica a Largo Plazo financiado con fondos públicos a través de la National Science Foundation y de una colección cuidadosamente preparada y realizada por entomólogos.

Este tipo de trabajo requiere dinero, previsión audaz y dedicación a la ciencia durante largos períodos de tiempo. Pero puede generar ideas sobre cómo está cambiando nuestro mundo, y ese conocimiento nos ayudará a prepararnos para el futuro.

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